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2016 Virus selváticos: emergencia y futuras epidemias

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Virus selváticos: emergencia y futuras epidemias

Investigación​

Virus selváticos: emergencia y futuras epidemias

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José A. Usme Ciro
Biólogo 
Magister en Biología con énfasis en evolución molecular 
Doctor en terapia génica y uso de vectores virales



Colombia, ubicada estratégicamente en el cinturón tropical, con diferentes pisos térmicos como resultado del levantamiento de sus montañas, con litorales hacia el mar Caribe y el océano Pacífico y ecosistemas únicos como el Chocó biogeográfico y la selva del Amazonas, ocupa el segundo lugar en el ranking mundial en biodiversidad, representando el 15% de la biodiversidad del planeta.

No obstante, son muchos los factores que han impedido el adecuado estudio de su inmensa biodiversidad y que ahora la ponen en riesgo; entre ellos, la escasa financiación para estudios en las ciencias básicas, la existencia de zonas vedadas debido a la presencia histórica de grupos armados, los daños al ambiente causados por el hombre que han llevado a la extensión desproporcionada de la frontera agrícola y ganadera, los monocultivos y las actividades ilícitas como el tráfico de especies silvestres animales y vegetales, el narcotráfico y la minería ilegal. 

Todas estas actividades, de forma directa o indirecta han llevado al debilitamiento y acelerado deterioro de nuestros ecosistemas, cuyas principales consecuencias son la extinción de las especies que los conforman y el establecimiento de nuevas interacciones ecológicas que en la mayoría de los casos tienen un efecto devastador por violarse las reglas que la naturaleza y su evolución han impuesto en los diferentes niveles. Se ha documentado ampliamente el efecto que las actividades humanas (deforestación, construcción de carreteras, construcción de embalses, etc.) tienen sobre las poblaciones de mosquitos vectores de enfermedades. 

Algunas especies de vectores se benefician de los cambios ambientales, por ejemplo, la abundancia de vectores de malaria en paisajes modificados de la Amazonía, es en promedio cinco veces mayor que la que se presenta en selvas conservadas.

Por otro lado, los asentamientos humanos en zonas rurales con una constante incursión en ambientes selváticos son escenarios que se repiten una y otra vez en todo nuestro territorio nacional y que propician el contacto físico entre el humano y aquellas especies que albergan patógenos en ciclos naturales de transmisión, con el potencial para causar enfermedad.
 
Figura 1. Vista aérea de Bahía Solano, Chocó, Colombia, un ejemplo de zona urbana en estrecho contacto con la selva.

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Imagen tomada de: http://bit.ly/2qDjOfl

Es aquí donde los virus adquieren importancia, ya que muchos de ellos conviven de manera estable en ciclos naturales que involucran especies silvestres de vertebrados e invertebrados. Específicamente hablando de los virus transmitidos por mosquitos, en los últimos años hemos sido testigos de su comportamiento epidémico y su gran importancia en salud pública. El virus transmitido por mosquitos que mayor carga de enfermedad ha representado para Colombia es el Dengue, cuyos serotipos han surgido de forma independiente a partir de virus ancestrales cuyos ciclos de transmisión involucraron especies de primates y mosquitos en bosques de África y Asia. Más recientemente hemos padecido la diseminación de virus como el Chikungunya y el Zika, los cuales hasta mediados del siglo pasado estuvieron confinados a su circulación natural en bosques de África y que desde su emergencia y principalmente en la actualidad, han logrado colonizar la mayoría de hábitats en los cuales se encuentra su principal mosquito vector, el Aedes aegypti.
 
Figura 2. Ejemplo típico del ciclo de transmisión y emergencia de una enfermedad viral transmitida por mosquitos.
Muchas de las enfermedades febriles con manifestaciones hemorrágicas, respiratorias, causantes de encefalitis, entre otras, podrían tener una causa viral y seguramente muchos trabajadores del área de la salud habrán sido testigos de la presencia de pacientes febriles con causas desconocidas de zonas recónditas de nuestro país.

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Lo cierto es que a pesar de que el país reconoce y vigila los virus de mayor importancia en salud pública, desconocemos gran parte de los virus que circulan en el territorio de forma silenciosa y que podrían constituir un riesgo potencial si saltaran desde sus huéspedes selváticos y emergieran en la población humana.

En la actualidad se dispone de tecnologías de última generación para la caracterización de patógenos, métodos masivos de secuenciación de genomas y análisis computacionales que permiten la identificación e incluso descubrimiento de nuevos patógenos de forma rápida y cuyos costos son cada vez más competitivos. Estas herramientas han tenido un gran impacto en estudios de diversidad viral, han permitido la identificación de nuevos virus que circulan en zonas selváticas en el mundo, incluso en Colombia2,3, se han convertido en un complemento importante para el diagnóstico por laboratorio de aquellos casos clínicos de enfermedades causadas por agentes infecciosos hasta ahora desconocidos y serán determinantes en el reconocimiento de su potencial emergente y epidémico.

Referencias bibliográficas:
  1. Mongabay. 2016. “The Top 10 Most Biodiverse Countries.” Edited by Rhett A. Butler. Disponible en: https://news.mongabay.com/2016/05/top-10-biodiverse-countries/
  2. Contreras-Gutiérrez MA, et al. 2017. Sinu virus, a novel and divergent orthomyxovirus related to members of the genus Thogotovirus isolated from mosquitoes in Colombia. Virology 501:166-75.
  3. Nunes MR, et al. 2017. Genetic characterization, molecular epidemiology, and phylogenetic relationships of insect-specific viruses in the taxon Negevirus. Virology 504:152-67.